Los científicos descubren que las aves pueden dormir mientras vuelan durante semanas

Hay muchas aves en todo el mundo que son conocidas por volar sin parar durante días e incluso semanas. Este fenómeno ha dejado perplejos a los científicos durante décadas, pero debido a la falta de estudios que monitoreen los patrones de sueño de las aves voladoras, llegar al fondo de este misterio fue bastante difícil. Una de las hipótesis que explican este fenómeno es que las aves duermen en pleno vuelo, por lo que pueden volar durante días sin descansar. Pero esto siempre fue contrarrestado por el argumento de que la falta de sueño apenas afecta a ciertas especies, por lo tanto, esto no era plausible. Ese fue el caso hasta hace poco, cuando un nuevo estudio del Instituto Max Planck para investigadores de Ornitología finalmente encontró evidencia concreta que sugiere que los pájaros realmente duermen mientras vuela

El equipo estaba siendo dirigido por un neurofisiólogo Niels Rattenborg, y él y su equipo fueron los autores del estudio realizado en las Islas Galápagos, donde monitorearon la actividad cerebral de las grandes fragatas (Fregata minor). Esta ave es una especie de ave marina grande bien conocida por su increíble capacidad para pasar semanas volando sin parar sobre el océano.

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La investigación se realizó conectando un pequeño dispositivo a las cabezas de las fragatas y luego esperando que las aves regresen después del vuelo. El dispositivo usó electroencefalografía (EEG) para poder identificar y registrar cuándo el ave se durmió mientras volaba sobre el océano. Escogieron un pájaro mientras aún estaba en tierra, colocaron el dispositivo en su cabeza y después de unos 10 días finalmente lo atraparon y lo recogieron para observar los resultados.

El equipo descubrió que las fragatas voladoras exhibían un sueño de onda lenta unihemisférica (USWS), que es un fenómeno fascinante en el que los animales duermen con solo un hemisferio del cerebro a la vez. Esto les permite poder dormir con un solo ojo cerrado, mientras que el otro ojo está abierto y listo para estar atento a posibles amenazas. Muchas otras aves como el pato silvestre usan USWS mientras están en tierra. También se ha observado que mamíferos como los delfines exhiben USWS que les permite dormir mientras todavía están nadando.

Sorprendentemente, esta es la primera vez que se observan aves durmiendo en pleno vuelo.

Pero otro descubrimiento sorprendente fue que las fragatas pueden exhibir un sueño bihemisférico, en el que ambos hemisferios del cerebro están dormidos al mismo tiempo. Estos datos grabados significaron que las fragatas volaban con ambos ojos cerrados mientras el dispositivo estaba conectado a su cabeza, lo que suena asombroso. Estas aves incluso experimentaron breves momentos de sueño de movimientos oculares rápidos (REM), aunque eso solo duró unos segundos. A pesar del sueño REM, donde el tono muscular se reduce y la cabeza cae, no afectó ni un poco los patrones de vuelo de las aves.

Pero también se registró que la mayoría del vuelo se pasó despierto. En tierra, estas fragatas pueden dormir más de 12 horas por día, pero es bastante sorprendente darse cuenta de que puede funcionar tan bien mientras duerme solo unos 42 minutos por día mientras vuela.

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