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Los científicos han descubierto algo asombroso debajo de la luna ‘Estrella de la muerte’ de Saturno

Mimas, la luna misteriosa de Saturno, parece ser engañosa. Un cráter de 80 millas de ancho domina la luna, dándole la apariencia de la aterradora Estrella de la Muerte de Star Wars. Pero, en realidad, Mimas parece un bloque de hielo.

Las superficies rotas o las plumas delatoras que se elevan desde el suelo en otras lunas, como Encelado de Saturno y Europa de Júpiter, indican océanos subterráneos. Por otro lado, Mimas no da ninguna pista de que está cerca del mar.

“Cuando miras a Encelado y Europa, claramente hay un motor en estas lunas que está funcionando”, dijo en un comunicado Alyssa Rhoden, una científica planetaria que investiga los mundos oceánicos.

“Cuando miras a Mimas, es todo lo contrario: no es posible que sea un mundo marino”.

Rhoden y su colega describen cómo descubrieron evidencia de un océano debajo de la corteza de hielo de Mimas en un estudio reciente publicado en la revista científica planetaria Icarus. Después de todo, la luna no es un trozo de hielo.

Mimas tiene una característica que le permite contener un océano. Su órbita alrededor de Saturno es bastante inusual, lo que significa que se trenza y se estira a medida que se acerca a la fuerza gravitacional masiva del planeta antes de alejarse. Este proceso, conocido como “calentamiento de marea”, crea grandes cantidades de calor en mundos oceánicos como Europa.

Con esto en mente, Rhoden, un importante científico de la organización de investigación Southwest Research Institute, siguió la detección anterior de un ligero bamboleo en la órbita de Mimas alrededor de Saturno. Este bamboleo podría ser causado por un mar de hielo chapoteando dentro de Mimas. ¿Es posible que el calentamiento de las mareas haya derretido suficiente hielo dentro de Mimas para formar un mar? Si ese es el caso, no podría existir ni demasiado calor ni demasiado poco calor.

Los investigadores determinaron que si existiera un océano lo suficientemente grande como para hacer que Mimas se tambaleara, estaría cubierto por una capa de hielo de 14 a 20 millas de espesor. Como resultado, hicieron simulaciones por computadora para ver cómo podría funcionar la calefacción.

“Se nos ocurrió exactamente el número correcto”, dijo Rhoden.

Esta no es una prueba concluyente de que Mimas tenga un océano, agregó Rhoden. Sin embargo, con el conocimiento disponible, no hay evidencia convincente de que pueda existir un océano allí.

“Hay muchas maneras diferentes en que la vida podría surgir”.

Los océanos, tal como los conocemos en la Tierra, son varios ecosistemas repletos de vida. “El agua está en la parte superior de la lista de ingredientes que hacen posible la vida”, afirmó la NASA. El calentamiento de las mareas puede eventualmente permitir que la vida prospere en mundos oceánicos como Europa, mientras que no hay evidencia de vida más allá de la Tierra.

“El calentamiento de las mareas podría estar alimentando un sistema que recicla el agua y los nutrientes entre el interior rocoso de la luna, la capa de hielo y el océano, creando un ambiente acuoso rico en química propicia para la vida”, agregó la NASA.

La búsqueda de vida en otros sistemas solares se limita con frecuencia a las “zonas habitables”, que son pequeñas áreas en la superficie de un planeta donde podría existir agua líquida. La zona habitable de nuestro sistema solar incluye la Tierra.

Europa y Enceladus, ubicados en las gélidas regiones de nuestro sistema solar, están fuera de la zona habitable. Sin embargo, estos mundos tienen océanos de refugio. Y la vida puede haber surgido allí.

“La habitabilidad no es una franja de un sistema solar”, dijo Rhoden. “Hay muchas maneras diferentes en que la vida podría surgir”.

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