¿Los satélites Elon Musk Starlink arruinarán la astrofotografía?

El reciente despliegue a gran escala de la primera pieza de la constelación de satélites SpaceX provocó una controversia entre astrónomos y astro-fotógrafos. Con el lanzamiento previsto de 12.000 satélites para mediados de la década de 2020, algunas personas temen lo peor. ¿Qué pasa en realidad?

El concepto de Starlink es simple: inyecte miles de satélites en órbita terrestre baja para crear un sistema de comunicación de Internet basado en el espacio que brindará cobertura mundial en cualquier lugar del planeta. Desafortunadamente, el observador regular de estrellas sabe que los satélites en órbita pueden volverse visibles cuando reflejan la luz del sol de regreso a la Tierra. La observabilidad de un satélite depende de varios factores, como el tamaño y la naturaleza del objeto, el ángulo de la luz solar en relación con el suelo, la orientación de los paneles solares de la nave espacial, la distancia a la tierra y el tiempo de la día. Pero con 12.000 satélites programados para despegar, varios astrónomos están preocupados por la posible contaminación lumínica que podría causar la constelación Starlink. Los astrofotógrafos también podrían verse afectados, ya que este tipo de imágenes requiere una exposición prolongada y tener miles de estrellas artificiales cruzando el cielo en cualquier momento puede no ser útil.

Bill Kell, profesor de astronomía de la Universidad de Alabama dice: “Vi un paso del tren Starlink a unos 15 grados del cenit sobre Tuscaloosa. Algunos de ellos mostraron destellos muy sistemáticos, brillando intensamente en casi el mismo lugar en el cielo. Las llamaradas más brillantes alcanzaron una magnitud de 2 durante unos 5 segundos “. “Como referencia, eso es un 50% más brillante que Sirius, la estrella más brillante del cielo”, explica el archivo meteorológico espacial.

Elon Musk inicialmente descartó las preocupaciones, pero finalmente pidió a sus ingenieros que redujeran el albedo de los satélites (disminuir el reflejo de la luz).

Ya hay 4900 satélites en órbita, lo que la gente nota ~ 0% del tiempo. Starlink no será visto por nadie a menos que se mire con mucho cuidado y tendrá un impacto de ~ 0% en los avances en astronomía. Necesitamos mover los telescopios a la órbita de todos modos. La atenuación atmosférica es terrible. pic.twitter.com/OuWYfNmw0D

– Elon Musk (@elonmusk) 27 de mayo de 2019

De acuerdo, envió una nota al equipo de Starlink la semana pasada específicamente con respecto a la reducción del albedo. Tendremos una mejor idea del valor de esto cuando los satélites tengan órbitas elevadas y las matrices estén siguiendo al sol.

– Elon Musk (@elonmusk) 27 de mayo de 2019

Sin embargo, a medida que los satélites van ganando altura, deberían ser menos visibles. Para Jonathan McDowell, del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica: “Pasarán semanas o meses antes de que podamos evaluar completamente la situación”.

En cualquier caso, si esta preocupación está justificada, M. Musk prometió que su equipo “se asegurará de que Starlink no tenga un efecto material sobre los descubrimientos en astronomía. Nos preocupamos mucho por la ciencia”.

Foto de portada de SpaceX en Unsplash.

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